Los individuos de una misma especie forman una población que crece en un territorio determinado. Allí se producen cambios que la ecología estudia para comprender mejor la dinámica de la naturaleza.

"Una población es un grupo de organismos vivos de una sola especie que viven en una zona geográfica dada en un tiempo determinado"
 La ecología de poblaciones estudia el número de organísmos específicos que se encuentran en un lugar y las causas por las cuales ese número disminuye, aumenta o permanece fijo en el tiempo. Por ejemplo: Las poblaciones están formadas por individuos, pero tienen tienen propiedades de las que éstos carecen; los individuos nacen, pero no exhiben tasas de natalidad; mueren, pero no presentan tasas de mortalidad; tampoco en un solo individuo hay edades medias ni relaciones entre sexos.


El número de individuos no siempre es muy significativo si no se indica el contexto en el que habitan. Por ejemplo, una cifra de mil ratones no tiene mucho significado, a menos que se indique "mil ratones en un kilómetro cuadrado" o "mil ratones en una hectárea", hechos que marcan una clara diferencia.
La densidad de una población es el "número de individuos que hay en una área o volumen", en su correspondiente hábitat en un momento determinado. La mayor o menor densidad de una población no es una propiedad inherente y exclusiva de la especie, sino que es determinada en gran medida por factores ambientales.
Si se señala que en un bosque de coníferas hay 80 araucarias por  hectárea, se está expresando la densidad de población.
Según el caso, puede ser más interesante medir la densidad como cantidad de biomasa por unidad de espacio, no es lo mismo el efecto que producen diez ardillas que diez cabras.
La densidad bruta representa el número de individuos por unidad de espacio sin considerar las características ecológicas de la especie.
La densidad específica o ecológica es el número de individuos por unidad de espacio, considerando únicamente el espacio del hábitat en que puede vivir la especie.
Pero no siempre se utiliza el número de individuos, en algunos casos la densidad se mide según la biomasa; por ejemplo, al decir que en una determinada región la cría de camarones alcanza la cifra de 1000 kg/hactárea, o que en una salmonera la producción se incrementa a 5 kg/m3. En otros casos, reemplando el concepto densidad por otras mediciones de utilidad específica, se emplean cantidades por cada extracción o captura. Por ejemplo cuando decimos que se han medido 200 kg de algas fotosintéticas por cada tonelada de plancton extraído o que se capturan 30.000 kg de peces por cada día de captura.

 

Crecimiento Poblacional

Una población es una unidad dinámica: esperimenta cambios en sus propiedades y con ello va adquiriendo un aspecto global diferente en cada uno de sus momentos o etapas. A esto se le conoce como dinámica poblacional y se observa en el crecimiento poblacional, en la capacidad reproductiva, en los mecanismos autorreguladores, etc.
La tasa de crecimiento representa el aumento o disminución del número de individuos de una población por unidad de tiempo.
Entre  los diversos factores de la dinámica poblacional, hay dos que son importantes: la tasa de natalidad y la tasa de mortalidad.
La tasa de natalidad de una población se define como el número de individuos que nacen en un año por cada mil habitantes de una población total. Matemáticamernte se puede expresar así:

 

La natalidad real o ecológica es la que se produce en las condiciones reales del ecosistema, es decir, con los individuos sometidos a factores ambientales que pueden ser limitantes.

La tasa de mortalidad de una población representa el número de individuos que mueren en un año por cada mil habitantes de una población total, se puede calcular usando  la fórmula siguiente:

 

La mortalidad real o ecológica es la que ocurre en las condiciones ambientales reales, considerando todos los factores que pueden ocasionar la muerte de los individuos de una población.

Migración. Se conoce como migración la variación del número de individuos de una población debido al movimiento hacia el exterior (emigración) o hacia el interior (inmigración) de la población.
La tasa de inmigración es el número de individuos que ingresan en la población, procedente de otras poblaciones.
La tasa de emigración es el número de individuos que dejan la ésta para incorporarse a otras poblaciones.
En los animales el estímulo-señal que inicia el comportamiento migratorio varía según la especie. Algunos animales, al madurar, emigran hacia sitios especiales de apareamiento y reproducción; otros, emigran por razones climáticas o por búsqueda de agua o alimentos.
En las poblaciones naturales la migración se da en cantidades insignificantes, de tal modo que no afecta mayormente a la población, a menos que ocurra un mecanismo catastrófico en el área geográfica.
Ae puede calcular la tasa de migración neta, referida a la diferencia entre el número de individuos que llegan al área de una población y el número de individuos que la abandonan en un año y por cada mil individuos de la població total, matemáticamente de expresa como:

 

Tasa de Crecimiento Poblacional (TCP). El crecimiento de la población es una de las formas de cambio poblacional. Para determinar sus tasa, debemos considerar la tasa de natalidad, la tasa de mortalidad, la tasa de migración y el intervalo de tiempo en que se ha producido el cambio. la relación se expresa de la siguiente manera:

 

Otro factor muy importante que debemos considerar para expresar el crecimiento poblacional es su potencial biótico. La rapidez máxima con que una población podría aumentar en condiciones ideales se conoce como potencial biótico.
Las diferentes especies tienen diferentes potenciales bióticos, en los cuales influyen diversos factores. Algunos de ellos son: la edad a la que comienza la reproducción, el número de descencientes durante cada período, los cambios metabólicos estacionales y otros.
Generalmente los animales mayores como ballenas, elefantes, araucaria, tienen potenciales bióticos menores que los organismos peq

ueños, llegando los microorganismos a los máximos potenciales bióticos

 

Crecimiento Exponencial. Aparece cuando no hay limitantes del crecimiento. La representación gráfica de esta expresión es la de una función exponencial, es decir, tiene forma de "J". Tomando una escala logarítmica para el número de individuos se obtiene una recta. Por ejemplo, en condiciones ideales (un ambiente con recursos ilimitados), ciertas bacterias pueden reproducirse cada 20 a 30 minutos. A esta rapidez de crecimiento, una bacteria individual podría aumentar su población a la sorprendente cantidad de más de 1.000.000 de individuos en sólo 10 horas, y más de mil millones en 15 horas. Otro caso notable de este tio de crecimiento, donde el potencial biótico se manifiesta al máximo, es el de la mosca común: en condiciones casi sin restricciones, una pareja de moscas puede llegar a producir unos 5 mil millones de nuevas moscas en una año.

 

Crecimiento Sigmoidal. El tipo de crecimiento exponencial se ha demostrado experimentalmente en cultivo de bacterias, protozoos y en ciertos insectos; sin embargo, no es común en la naturaleza.
Los organismos vivos so pueden reproducirse al ritmo máximo de su potencial biótico, puesto que ciertos factores ambientales actuarán como limitantes, como, poe ejemplo, alimento, espacio, enemigos, enfermedades, competidores y limitantes climáticos. Al conjunto de todos estos factores, que actúan como una fuerza en contra del potencial biótico, se le denomina resistencia ambiental.
Lo que normalmente sucede con el crecimiento de una población es un proceso de varias fases con una tasa de crecimiento diferente en cada una de ellas. Al principio el crecimiento es lento, debido a que por la baja densidad los individuos no se encuentran fácilmente para aparearse y producir descendientes. En la segunda fase, cuando la población se ha adaptado, los mecanismos reproductivos aumentan su frecuencia y la población crece exponencialmente. En una fase siguiente, la rapidez del crecimiento disminuye progresivamente en la mediad que la población es afectada por factores que la limitan (recursos alimenticios, predadoes, etc.). En la cuarta y última etapa, la rapidez de crecimiento disminuye a valores cercanos a cero.
Esto último ocurre cuando el ambiente llega a los límites de su capacidad para sostener a la población; es decir, se ha llegado a un nivel de saturación conocido como la "capacidad de carga" (k) de ese ambiente.

 

La capacidad de carga es, por lo tanto, la máxima densidad de población que puede ser mantenida por un ambiente durante un tiempo indefinido, y representa un equilibrio entre el potencial biótico y la resistencia ambiental.

Al modelo de crecimiento poblacional de varias fases se le llama "modelo logístico de crecimiento" que llevado a un gráfico muestra una curva sigmoidea ( en forma de S) o llamada también curva logística.

 

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Página creada y editada por Fresia Quintana Jara Profesor de Estado en Biología y Ciencias Universidad de Chile